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Minería calífera en San Juan
Cómo las grandes empresas caleras someten a las PYMEs en Los Berros?

(Primera entrega) .-. Por Hugo Nicolás Vazquez .-. Los Berros es una de las zonas más conocidas en el mundo por la producción de cal, o mejor dicho por la explotación de la piedra caliza y uno de sus principales derivados la cal viva. Si bien es cierto que quien mira la zona y sus posibilidades económicas se “enamora del futuro”, también es cierto que ese enamoramiento lo pude condenar al fracaso de sus posibilidades.

Para conocer claramente el tema es necesario conocer aunque sea someramente el proceso y de obtención de la cal y los vericuetos del negocio.

La piedra caliza es verdaderamente el mineral, las caleras extraen -de los cerros de Los Berros- con ese nombre aunque químicamente es una sal llamada carbonato de calcio (CaCO3) material extraído de depósitos sedimentarios llamados caliches.

Las grandes Caleras

Extracción: primero se realiza el quitado de las malezas y se ordena el terreno por m2 (Desmonte y descapote), posteriormente se barrena (hacer huecos con un barreno) aplicando el plan de minado diseñado, se realiza la carga de explosivos y se procede a la voladura primaria, moneo, tumbe y rezagado, carga y acarreo a planta de trituración de la piedra obtenida.

Trituración: Posteriormente es sometida a un proceso de trituración que arrojará como producto trozos de menor tamaño que serán calcinados en hornos verticales.

También puede realizarse una trituración secundaria cuando se requieren fragmentos de menor tamaño y se tienen hornos rotatorios para calcinar.

Calcinación: La cal es producida por calcinación de la caliza y/o dolomía trituradas por exposición directa al fuego en los hornos. En esta etapa las rocas sometidas a calcinación pierden bióxido de carbono y se produce el óxido de calcio (cal viva). (En este punto está el problema  que nos ocupará más adelante)

Enfriamiento: Posteriormente se somete a un proceso de enfriamiento para que la cal pueda ser manejada y los gases calientes regresan al horno como aire secundario.

Inspección: Se inspecciona cuidadosamente las muestras para evitar núcleos o piezas de roca sin calcinar.

Cribado: Se somete al cribado con el fin de separar la cal viva en trozo y en guijarros (piedra pequeña, redondeada y lisa) de la porción que pasará por un proceso de trituración y pulverización.

Trituración y pulverización: Se realiza con el objeto de reducir más el tamaño y así obtener

cal viva molida y pulverizada, la cual se separa de la que será enviada al proceso de hidratación.

Hidratación: Consiste en agregar agua a la cal viva para obtener la cal hidratada. A la cal viva dolomítica y alta en calcio se le agrega agua y es sometida a un separador de residuos para obtener cal hidratada normal dolomítica y alta en calcio. Únicamente la cal viva dolomítica pasa por un hidratador a presión y posteriormente a molienda para obtener cal dolomítica hidratada a presión.

Envase y embarque: La cal es llevada a una tolva de envase e introducida en sacos y transportada a través de bandas hasta el medio de transporte que la llevará al cliente.

Las pequeñas caleras

Extracción : En cuanto a las PYMEs la extracción del mineral no lo hacen, si lo hacen las grandes empresas quienes les venden a las pequeañas caleras el oxido de segunda con él obtendrán no más de un 70 del volumen que se podría obtener con una cal “de primera”, en cuanto a la calidad, con ese material jamás de podría competir en calidad con las grandes empresas.

Trituración: en PYMEs

Calcinación en PYMEs: en Los berros hay  sólo tres  hornos a gas, que pertenecen a tres de las grandes empresas. El resto de los hornos, podríamos llamarlos “hornos tradicionales” ya que utilizan carbón llamado coque de petróleo (en inglés, petroleum coke, abreviado como pet coke es un sólido carbonoso derivado de las unidades de coquización en una refinería de petróleo o de otros procesos de craqueo). Material este que las pequeñas caleras no pueden conseguir en la actualidad porque hay cupos mínimos que deben comprar  a YPF y que a ese cupo mínimo sólo pueden llegar las grandes empresas que manejan grande capitales, por lo que deben esperar a que estas grandes empresas, en un marco ilegal ya que en la Secretaría de Energía están inscriptas como como consumidoras y no como boca de expendio, se dignen venderles o suministrarles para calcinar la cal que a ellas mismas les venden.

Enfriamiento: en los hornos tradicionales la cal se enfría por si sola debido a la estructura del horno continuo.

Hidratación: Consiste en agregar agua a la cal viva para obtener la cal hidratada.

Envase y embarque: La cal es llevada a una tolva de envase e introducida en sacos para ser transportada

Queda entonces claro que para obtener cal viva es necesario ENERGÍA y esta es suministrada por el carbón, ahora bien quién provee el carbón a las industrias? Cuál es  porcentaje de grandes empresas y de PYMEs (pequeñas y medianas empresas) en Los Berros?

Las PYMEs ¿están en condiciones de crecer por sí solas? Los administradores de los Estados, tanto Provincial como Nacional, ¿son idóneos en la temática de crecimiento lógico en la igualdad de derechos de obtención de esa imprescindible energía (carbón)?. Las leyes referidas al transporte tanto de la piedra caliza como de cal procesada se aplican como se establece jurídicamente? Los distintos gobiernos responden a una política acorde a sus discursos, o pregonan y difunden garantías que no se sincera con las PYMEs caleras?. Cuál es la realidad exportadora de estas PYMEs desde los 90 a la fecha? Existen representantes del Estado confiables para desarrollar la inserción de las PYMEs en la competitividad e independencia de la obtención y venta del producto?

Hay unidad entre los integrantes PYMEs y la lucha por el crecimiento o son personalistas en sus actitudes? Si bien están nucleados en una cooperativa ¿tienen una meta clara? O están condicionados por presiones externas?

Las grandes empresas ¿reconocen la importancia social de la PYMEs? O las someten, aún fuera de la ley para evitar la competencia inclusive en el mercado local? El estado, es ignorante o complice?

Ahora bien, cuál es la función de la Cámara Minera ante la desigualdad que existe entre las PYMEs  y las grandes calera en Los Berros. Para los dos problemas básicos: la obtención de energía y la existencia del circulo vicioso que somete a las PYMEs?

De acuerdo al relevamiento en base a una encuesta realizada por profesionales de la UNSJ a las empresas del sector calero de la Provincia de San Juan, en el año 2007, el 83% de las empresas son PyME (micro, pequeñas y medianas) y de las ellas el 43% son microempresas.


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Diferentes usos de la cal

Hoy en día, la industria moderna difícilmente podría existir sin el uso de la cal y los materiales derivados de la piedra caliza. Literalmente se puede decir que casi todos los objetos que existen en el hogar de los seres humanos, han requerido el uso de la cal o de la piedra caliza en alguna de su fabricación, es decir, ya sea como materia prima o como un material necesario para el proceso de su producción. Algunos ejemplos de estos productos son el papel, el acero, los dentífricos y otros cosméticos, el azúcar, plásticos, pintura, etc.
A continuación se enumeran algunas de las principales aplicaciones de la cal.
Usos en la industria química.
En la industria química, la cal es el segundo material de importancia después del ácido sulfúrico.
Pesticidas: La cal es un material primordial en la producción de insecticidas y fungicidas.
Blanqueadores: Como agente absorbente y portador del cloro en muchos blanqueadores secos, la cal tiene un papel insustituible.
Sales Inorgánicas: Se utiliza la cal como base en la producción de la mayoría de sales inorgánicas basadas en el calcio y el magnesio.
Químicos orgánicos: El uso de la cal es necesario en el proceso de elaboración del etileno glicol (anticongelante permanente).
Usos para mejorar el medio ambiente
Tratamientos de agua: La cal esta calificada como principal material químico para tratamientos de agua, aunque el cloro es más utilizado. A la vez elimina la dureza en el tratamiento de aguas.
Tratamiento de desperdicios: Se utiliza cal como un agente ácido neutralizador, en numerosos tipos de industrias que requieren más que un simple tratamiento mecánico o bioquímico para un buen tratamiento de los desperdicios que generan.
Para evitar la putrefacción: Como material sanitario, la cal ha sido utilizada para evitar la putrefacción generada por heces fecales, fosas sépticas, animales en descomposición, tratamientos de desechos municipales.
Para abatir la contaminación del aire: El papel de la cal en la purificación del aire, se resume en que esta desulfuriza los gases que salen de las plantas industriales de carbón como también aquellos gases que salen de las plantas donde se quema mucho aceite sulfúrico.
Usos en la producción de alimentos
Azúcar: En la producción de azúcar proveniente de la remolacha o la caña, el jugo

crudo que se obtiene es tratado con cal.
Industria Láctea: Cuando la crema es separada de la leche entera, la cal es uno de los agentes empleados para neutralizar o reducir la acidez en la crema previo a la pasteurización en la elaboración de la mantequilla.
Industria panadera: El fosfato monocálcio es requerido como ingrediente para fabricar una clase de polvo de hornear .Para elaborar este fosfato monocálcio, se hace por  medio de una reacción del ácido fosforito con cal de muy alta pureza.
Industria frutera: En el proceso de los cítricos, la cal es empleada como un agente químico para tratar los desperdicios. A la vez la cal reduce la corrosión que se daría en los equipos de las industrias fruteras, neutralizando los ácidos cítricos que producen los desperdicios de las frutas.
Preservativo ablandador de la materia prima, para la fabricación de gelatina y cola.
Usos industriales misceláneos de la cal
Petróleo y caucho: La cual tiene muchos usos en la industria del petróleo, primeramente es usado en el proceso de refinamiento así como también es ocupado como un agente neutralizador de impurezas sulfúricas. Otro uso de la cal en la industria petrolera es el de minimizar la contaminación atmosférica y evitar la corrosión del equipo de la planta. Una pequeña cantidad de cal es utilizada en la producción del caucho, con el objetivo de remover excesiva humedad en este proceso.
Cuero: Se utiliza en algunos casos en el proceso de curtido del cuero.
Pinturas y pigmentos: Todos los precipitados de calcio y carbono, que son ampliamente empleados como pigmentos para pinturas, son derivados de cal.
Fabricación de papel: Se usa como reactivo en el proceso de digestión de la madera; para la obtención de la pulpa en la fabricación del papel.
 Industria textil: La cal actúa como un neutralizante y precipitados de sólidos disueltos en las aguas en el proceso de acabado de textiles de algodón.
Usos en la agricultura
Fabricación de fertilizantes: En la elaboración de fertilizantes mixtos, una pequeña cantidad de cal hidratada dolomítica es utilizada por ciertos productores en sus plantas mezcladoras.
Neutralizador de acidez: La cal se usa como agente neutralizador de la acidez de los suelos.

Usos en la industria metalúrgica
Acero: En la manufactura de este material, la cal actúa como un flujo purificador del acero durante el calentamiento promoviendo la fusión de escoria y ayudando a remover el fósforo, sílice y azufre.
Recuperación de plomo y zinc.
Fundente en la industria del hierro
Fundente de la bauxita para la obtención del aluminio
Industria de la construcción
En casi cualquier obra civil es requerido un elemento cementante, la cal fue el material cementante por excelencia hasta hace un siglo atrás, momento en el que comenzó ha ser reemplazada por el cemento Pórtland. Este nuevo material, desarrollado para propósitos estructurales, vino a revolucionar los procesos constructivos abriendo paso al comienzo de la era moderna de la industria de la construcción. A pesar de esto la cal sigue teniendo un papel muy importante en el sector de la construcción principalmente en las siguientes aplicaciones:
Estabilización de suelos: Como es conocido en la práctica de la ingeniería civil, la gran mayoría de los suelos naturales no satisfacen las especificaciones para lograr construir carreteras y edificaciones a costos óptimos.
Por lo tanto, se requieren sustituir los materiales existentes en el suelo por otros materiales pre-seleccionados mediante movimientos y acarreos normalmente costosos.
Para evitarlo existe un proceso de transformación, comúnmente llamado estabilización de suelos.
La estabilización de suelos es un proceso que permite la consolidación permanente de los materiales de base, por el marcado incremento de su resistencia y su capacidad de apoyo, así como la disminución de su sensibilidad al agua y a cambios de volumen durante los ciclos humedad-sequía.
 Mampostería: El uso de la cal en mampostería, es uno de los usos más comunes y antiguos de este material. La cal ha sido utilizada desde la prehistoria como mortero para la construcción de diversas edificaciones a través de los tiempos, tanto para unir las piezas de mampostería como material de recubrimiento en paredes, pisos y techos.
Hoy en día su principal uso en la industria de la construcción es el trabajar mezclado junto con el cemento Pórtland para la elaboración de morteros en diversas aplicaciones.

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Solo las empresas grandes que representan el 17% han incorporado tecnología en el proceso productivo, el resto presenta problemas como los que se detallan a continuación:

-atomización de la actividad productiva calera
-atraso tecnológico, no sólo de la tecnología de procesos, sino también la de gestión.
-escaso conocimiento del recurso minero y la falta de integración de las operaciones de extracción, beneficio y elaboración primaria.
-falta de aplicación racional de los métodos de explotación.
-recursos humanos limitados, personal no calificado y no especializado.
-altos costos de transporte y flete
-baja capacidad para identificar y acceder a los instrumentos de apoyo (relación estado/empresa-empresa/estado).
-falta de acceso al financiamiento de capital de trabajo e inversión
-falta de competitividad en un mercado global
-falta de información por parte de la micro y pequeñas empresas
-contaminación ambiental
-desaprovechamiento de las economías de escala
-baja productividad y escasa rentabilidad de las micro y pequeñas empresas lo que les impide reinvertir en la actividad.
El estudio aborda una metodología cuyo objetivo principal es el diseño de un Cluster del sector calero del distrito de Los Berros de la Provincia de San Juan, como estrategia para el mejoramiento de la competitividad de esta industria minera.
Michel Porter define al Cluster como: "el agrupamiento local de agentes, que da origen a una red interconectada con el objeto de aprender, conocer, innovar, cooperar y competir, bajo un esquema de confianza mutua".

Pero en ese estudio se diluyó el principal escoyo que presenta la empresa madre, proveedora del carbón a las PYMEs, basados en el cupo, la playa de almacenamiento del carbón y el circulo vicioso que las empresas han creado en torno al suministro del carbón a los hornos y la calidad de la cal a las PYMEs que compran la piedra caliza y realizan el resto del proceso para comercializar la cal procesada (cal viva).

Proxima entrega: ¿Cuál es la realidad de las políticas de Estado, tanto Nacional como Provincial en relación a éste tema?.

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